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Como este pastor de Maryland acabou liderando uma das igrejas que mais cresce no país

CALVERTON, Maryland (AP) – O Rev. Matthew L. Watley diz que não é por acaso que sua congregação suburbana de Maryland, parte da Igreja Episcopal Metodista Historicamente Negra Africana denominaçãocaiu no topo de uma lista dos igrejas que mais crescem na América.

Desde ouvir seu chamado ao ministério enquanto dançava com sua trupe Step Afrika na África do Sul até desistir de suas aspirações na faculdade de direito e se matricular na Howard School of Divinity, todos os caminhos levaram ao púlpito – e eventualmente à Igreja Kingdom Fellowship AME – para este filho e neto dos ministros da AME.

“Há uma frase que diz: 'Na América acreditamos em Deus, mas em África, eles dependem de Deus'”, disse Watley, que também conheceu a sua esposa, uma advogada e lobista federal, em Howard. “Eu nunca tinha visto uma fé assim antes.”

preto pro negro

Recentemente, numa manhã de domingo, Watley, 50 anos, pregou para um santuário lotado baseado no Evangelho de Lucas sobre o encontro transformador de Zaqueu com Jesus. O cobrador de impostos baixo e corrupto mudou de atitude depois de subir em uma árvore para ver Jesus acima da multidão.

“Quando Zaqueu subiu naquela árvore, essa foi a sua maneira de fazer o que precisava para se tornar completo – para ser curado das coisas que carregou durante toda a sua vida”, disse Watley.

Depois disso, mais de 20 pessoas, algumas com lágrimas nos olhos, retiraram-se para uma sala de recepção para novos membros. A Kingdom Fellowship tem em média cerca de 110 acréscimos por mês, de acordo com a contagem da igreja.

Antes da Kingdom Fellowship, Watley conquistou seguidores robustos durante anos através de um ministério chamado Almoço Energético, o primeiro dos quais atraiu cerca de 300 pessoas. Eram horários de culto do meio-dia realizados no Distrito de Columbia e na grande área metropolitana de Washington, que ofereciam aos participantes uma refeição para viagem antes de voltarem ao trabalho.

Watley também trouxe uma igreja para o povo, observando o grande número de negros americanos que se mudaram de DC para os subúrbios e precisavam de um lugar para adorar. Embora fora do distrito, Watley e Kingdom Fellowship permaneceram na órbita política da capital, compartilhando seu púlpito com o pastor batista e senador dos EUA Raphael Warnock, D-Geórgia; e receber a vice-presidente Kamala Harris e o segundo cavalheiro Doug Emhoff para o culto inaugural em seu novo prédio da igreja. Eles também deram as boas-vindas a Angela Alsobrooks, a candidata democrata ao Senado dos EUA que desafia o ex-governador de Maryland, Larry Hogan, entre outros políticos.

Mas a Kingdom Fellowship ainda quer ser identificada com a sua hospitalidade caseira e com uma cultura que coloca os seus membros em pé de igualdade, independentemente do que façam fora da igreja.

“Agradecemos que você seja o CEO, seja o que for. Precisamos de ajuda no estacionamento. Que bom que você é… o chefe da unidade médica do pronto-socorro. Precisamos de alguém para segurar esta porta. E essa é a cultura”, disse Watley.

A Kingdom Fellowship começou como um campus satélite da crescente Igreja Reid Temple AME no condado vizinho de Montgomery, onde Watley serviu como pastor executivo, supervisionando o orçamento, os ministérios locais e suas instalações de 132.000 pés quadrados com um santuário, cooperativa de crédito e livraria que foi concluído em 2004. Watley também serviu como chefe de gabinete de fato do pastor sênior de Reid Temple, o Rev. Lee Washington.

“Ele tinha muitas ideias”, disse Washington, que se aposentou recentemente. “Eu dei a ele liberdade e flexibilidade para fazer o que ele achasse melhor.”

Com a bênção de Washington, essas ideias incluíam o lançamento do Reid Temple North com um pequeno contingente de voluntários. Eles realizaram o primeiro culto em 2006 no refeitório da Montgomery Blair High School, onde se reuniram até 2010. A crescente congregação mudou-se para um prédio reformado em Silver Spring, Maryland, onde Watley adicionou um segundo culto dominical em 2011 e um terceiro em 2013. O campus acabou se tornando financeiramente autossuficiente.

Em vez de nomear Watley seu sucessor, Washington, de olho na aposentadoria, optou por desmembrar Reid Temple North como uma igreja independente. Foi renomeado Kingdom Fellowship AME e Watley tornou-se seu pastor sênior inaugural em 2019.

“Nossa igreja estava crescendo aos trancos e barrancos, e eu não acreditava em acumulação”, disse Washington. “Eu acredito em compartilhar.”

Watley, mesmo sendo um jovem líder, foi notado dentro da denominação pela sua maturidade e opiniões fortes, disse o Bispo James Levert Davis, o prelado presidente do distrito AME que inclui a Kingdom Fellowship. Davis selecionou Watley para fazer parte da delegação do seu distrito à próxima Conferência Geral da AME, onde se espera que a proibição da denominação ao casamento entre pessoas do mesmo sexo seja debatida – uma questão que Watley espera não causará um cisma.

“Eu provoco Matthew constantemente dizendo que ele é o jovem mais velho que conheço”, disse Davis. “Entre seu pai e seu avô, ele foi ancorado e nutrido pelo melhor de quem somos.”

O papel de Watley como o primeiro líder da Kingdom Fellowship também veio com um projeto capital estressante – construir um novo centro de culto com tetos altíssimos e um santuário em estilo anfiteatro. Não só houve um exemplo recente de um projeto semelhante desmoronando em outra igreja na região, mas a Kingdom Fellowship estava se preparando para começar quando a pandemia de COVID-19 atingiu.

“Eu estava muito ciente disso. Com certeza”, disse Watley.

Mas ninguém desistiu: nem o banco, nem o empreiteiro, nem a congregação. Em vez disso, os membros da Kingdom Fellowship aumentaram as suas doações e a congregação celebrou o seu primeiro culto no novo centro de adoração em 2022 para a Páscoa. Recentemente, a revista Outreach nomeou a igreja como a que mais cresce, uma classificação baseada em uma pesquisa auto-relatada da Lifeway Research que comparou a média semanal de frequência presencial de fevereiro e março de 2023 com os números de 2022.

Nos EUA, os protestantes negros a frequência mensal à igreja diminuiu 15% de 2019 a 2023, uma queda maior do que qualquer outro grande grupo religioso, de acordo com um Estudo da Pew Research de 2023. São também mais propensos do que outros grupos a participar em serviços religiosos online ou na televisão, com mais de metade (54%) a afirmar que frequentam serviços virtualmente.

O ritmo de crescimento da Kingdom Fellowship AME tem sido rápido, mas contínuo, disseram Sharon e Billy Watts, de Upper Marlboro, Maryland. O que permaneceu constante foi a gentileza e o cuidado dos funcionários da igreja, disseram eles.

O casal já frequentou o Reid Temple North, onde testemunharam regularmente o dom de Watley para pregar e alcançar as pessoas. Watley também inspira fora da igreja, disse Sharon Watts, observando o discurso que o pastor fez na festa de aposentadoria de seu marido, que fez com que uma multidão de futuros aposentados se perguntasse como e onde poderiam ouvir Watley novamente.

“É algo sobre aquele homem e o que ele traz à tona em sua pregação”, disse Sharon Watts, que percebeu pela primeira vez o talento de Watley para atrair multidões na época do Power Lunch. “Para mim parece que somos chamados a unir a comunidade, a ouvir a palavra de Deus, não apenas a prepará-los espiritualmente, mas a preparar a pessoa como um todo”.

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A cobertura religiosa da Associated Press recebe apoio através da AP colaboração com The Conversation US, com financiamento da Lilly Endowment Inc. A AP é a única responsável por este conteúdo.

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